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像福特这样的传统汽车厂商 会成功转型为科技企业吗?

时间:2017年11月13日 23:00   浏览:127   来源:赤峰职业技术学院


腾讯科技讯 十月的下午阳光明媚,我来到了密歇根州Ann Arbor市一处神秘的停车场。在这片空地的四周围上了栅栏,栅栏上覆盖了黑色幕布,一切都被尽可能的掩盖。在栅栏里面是一整片占地面积32英亩的Potemkin镇,每条道路都有自己的名字、还有环形交叉路口、一条被遮蔽的地下通道和一条铁路。另外路的两旁还有一些建筑道具,比如报刊亭、人行道上的长椅和模拟的店铺。

我们都知道,Mcity是密歇根大学专门建造的汽车测试基地。包括福特在内的很多公司都已经在这里进行了大约两年的无人驾驶技术测试。我将车停在了一辆白色福特Fusion的后面,我看到在它的车顶上有四个可以旋转的激光雷达传感器,每个传感器和水杯大小差不多,另外在后备箱里还塞着一台高性能的计算机。坐在我旁边的是福特自动驾驶汽车开发主管Randy Visintainer,而坐在驾驶位的则是福特年轻的工程师Jakob Hoellerbauer,坐在副驾驶的是福特研究科学家Wayne Williams,他负责用笔记本来记录整个过程。我们系好安全带,发动了汽车,仪表盘里面传来了嘟嘟的声音,这表示这辆汽车的自动驾驶模式已经就绪。Hoellerbauer按了一下方向盘上的一个按钮,然后就将手拿开了。

“现在已经是自动驾驶模式了。”Williams告诉我。

汽车沿着主路行驶到十字路口,等待另一辆车来模拟交通环境,然后自动右转。这种自动驾驶程序的驾驶风格非常保守,无论任何时候,当我们感觉快要靠近某个目标,不管是福特员工扮演的行人、还是其它配合的车辆,它都会提前开始减速,确保前方道路安全之后,才小心翼翼的继续前进。这慢悠悠的感觉,就像是一位上了年纪的老人。

在大约两分钟之后,汽车绕过了一个转盘,行驶到十字路口的时候,红灯亮起,车停了。看起来这只是普通的交通规则,但是在几秒钟之后,Williams开始紧张起来,并且低头开始在笔记本上输入着什么。

“现在我们并不确定在十字路口的效果,因此非常小心。”Williams表示。最后,Hoellerbauer还是用手抓住了方向盘,轻踩油门,直接越过了自动驾驶系统,手动将车开过了十字路口。

“我们早上没有遇到过这种情况。”Williams赶忙向我道歉。不过随后在Mcity又跑了一圈之后,当我们再次经过一个十字路口的时候,同样的事情又发生了。

自动驾驶汽车有可能引发一些可怕的故障,比如代码错误会让一辆车从悬崖上直接冲下来、也会被黑客远程控制导致刹车失灵,但我们这次经历的事件则在未来的生活中更普通,同时也会成为道路上的一种障碍。目前全世界有数十家厂商正在测试自动驾驶汽车,仅仅在加州,就有43家公司的295辆自动驾驶汽车在不同的地方进行测试,其中没有一辆是完美的。去年,Uber的一辆测试车在旧金山闯了红灯、而 谷歌 (微博) 母公司Alphabet旗下Waymo的汽车传感器,在暴雪和大雨中也纷纷失灵。目前我一共体验过六家不同公司的自动驾驶技术,其中有一次是驾驶特斯拉Model X在高速公路上经历了一段惊险之旅。虽然特斯拉将自己的自动驾驶功能叫做Autopilot,但是说实话,我的精神完全没有放松下来。

要具体说自动驾驶技术已经发展到了哪个阶段的话,不同的人有不同的结论。乐观的观点认为,再有几年甚至十几个月,无人驾驶技术将会迎来大爆发。Waymo已经在亚利桑那州启动了一项自动驾驶汽车的试点计划,公司表示已经非常接近完全投入运营的水平。Lyft也与一家名为Drive的初创公司合作,目标是年底之前在湾区投入运营一批自动驾驶汽车。特斯拉创始人Elon Musk也表示,2015年特斯拉就提供了半自动驾驶功能,到2019年将会实现完全自动驾驶。

但与加州企业们的乐观不同,在汽车城底特律,时间似乎过得更慢一些,但是也更让人放心。福特认为第一代自动驾驶汽车在功能上将会受到很大的限制,只能在精心设计过的城市路线中以固定某些车队的方式运行。其它普通的自动驾驶汽车则会在没有配备该功能的前提下,变得更加智能,比如完善的防碰撞和自动停车技术,会越来越普遍。自动驾驶技术将会变得更加复杂,未来有一天,终会实现在任何领域和条件下实现真正的无人驾驶。

尽管福特的态度非常保守,但依然在自动驾驶上投入了数亿美元的研发成本,并且取得了让人惊叹的成果。在年初的一份报告中,Navigant Research将福特列为了目前自动驾驶技术最先进的公司,甚至超越了Waymo和Uber这样的科技公司,当然也包括通用和丰田这样的汽车厂商竞争对手。福特有先进的制造能力,并且在软件开发上也有了长足的进步。这份统计引发了外界的关注,甚至很多媒体表示底特律在自动驾驶技术研发大战中已经领先了硅谷。虽然福特进入的比较晚,但是进步速度有目共睹。

福特的目标是在2021年推出一款能够满足国际汽车工程师学会制定的四级自动驾驶汽车。对一家汽车厂商来说,这是一个相当有难度的目标,因为福特的公司文化,与硅谷的高科技企业们完全不同。在硅谷,科技企业们通常第一时间发布新产品和技术,并且以“快速、打破常规”为企业行动宗旨。但在福特和其它传统汽车厂商的眼中,每一个零部件都要经过一系列严苛的测试和认证。毕竟汽车的可靠性,已经成为了最重要的指标。“我们的汽车必须是值得信赖的产品。”福特自动驾驶首席工程师Chirs Brewer告诉我。“这是不是要比手机由于温度太低导致关机看起来更重要?”

根据来自Pew Research的统计报告显示,有56%的美国人并不信赖自动驾驶汽车。在我看来,其中的一些原因,正是因为硅谷的高科技企业们在过去的十几年里,不断用快速发展的创新性挑战福特这样的老牌工业代表。没错,也许高科技企业的效率、创新速度让人惊叹,但是这并不能说服美国人。毕竟Brewer的观点非常有道理,自动驾驶汽车不是智能手机。它是一台两吨重的交通工具,能带着我们去超市、带着孩子们去踢球,在每秒进行数十亿次运算的同时,还要以每小时几十公里的速度移动,甚至还有出现交通事故的危险。因此,它需要充分的时间沉淀。

但在今年5月刚刚上任的新首席执行官Jim Hackett改造下,我们看到了一家老牌美国汽车厂商的转变。目前,汽车厂商们正在疯狂的改造自己,因为它们看到了来自于未来的危机感。目前美国平均每个人每天的驾驶时间还不到1小时,而从理论上来说,如果自动驾驶汽车能够全天候不停歇的运载乘客,那么对汽车数量的需求也会大幅降低。根据密歇根大学研究人员的估计,自动驾驶汽车的出现,将会使全球汽车保有量下降43%。Lyft更是表示未来会有80%比例的汽车被淘汰。另外由于自动驾驶汽车最大的价值取决于运行的软件系统,因此那些只生产硬件的公司,在科技领域被称作“设备制造商”或“OEM”的企业,利润空间将会被大幅压榨,甚至更糟。

正是在面对来自硅谷科技企业的压力之下,汽车厂商们在过去的几年里都在奋力追赶。通用斥资5.81亿美元收购了自动驾驶技术企业Cruise Automation。宝马开始与 英特尔 合作、菲亚特·克莱斯勒还与Waymo达成了合作协议。另外,戴姆勒、沃尔沃选择与Uber联手,丰田也在硅谷建立了完整的研发机构,专门用来开发自动驾驶系统。

在这些名单中,福特的野心是最大的,想要覆盖自动驾驶汽车行业中的每一个环节,包括软件系统、连接平台以及围绕自动驾驶平台打造的相关服务。为了达到目的,福特在过去的几年里一直悄悄又高效的从各个领域聘请人才。同时福特还与Lyft建立了合作伙伴关系、收购了总部位于旧金山的初创公司Chariot。同时福特还在Palo Alto设立了办公室,目前已经拥有205名员工,创建了名为Greenfield Labs的商业孵化器。福特还投资了总部位于匹兹堡的人工智能公司Argo AI,还有其它公司也得到了福特的资助,包括激光测速雷达公司Velodyne、以及名叫Autonomic的车联网软件公司。

多数行业观察家认为,福特的策略是正确的,但福特目前的处境依然比较尴尬。目前公司依然依靠销售大排量卡车和SUV赚钱,而轿车和混合动力车型只占很小一部分的比例。Jim Hackett认为,企业想要保持竞争力,往往需要放弃那些让自己变得伟大的产品。而这也让我有了一个疑问,福特未来是否完全停止生产传统内燃汽车,来生产电动和自动驾驶汽车呢?

在互联网的影响下,福特从过去单一的汽车制造销售公司,开始向多种类型的服务企业转变。而事实证明,多样的服务会给公司带来更多的利润。看看 亚马逊 的盈利模式就知道了,卖产品只是其中之一,后续的服务会让公司赚更多的钱。

现在之所以整个汽车行业在向新模式的转变过程中如此艰难,部分原因就是汽车厂商将后续的服务都交给了别人,比如加油站、修理厂、配件商店等等。这也导致了汽车厂商对用户的了解知之甚少。

而现在有了自动驾驶技术,汽车厂商们看到了新的机会。未来汽车厂商会在自己的自动驾驶汽车中提供独立的软件,并且提供像Netflix和Skype这样的服务。福特首席技术官Ken Washington表示,在未来的两到三年,科技企业将保持对汽车厂商的优势,并且会颠覆整个汽车行业。但是现在,越来越多的科技企业更有兴趣与汽车厂商进行合作,因为双方都具有各自的优势。

造车与制造其它产品有很大的区别,这里涉及到许多不同的领域,还包含了复杂的机械加工、繁重的劳动和无数的就业机会。汽车不仅要有漂亮的设计,而且还要满足消费者的需求。未来究竟是汽车厂商还是科技公司能第一个成功的说服消费者,让自动驾驶汽车走进我们的生活,目前还不知道。但现在来看,汽车厂商已经开始向科技企业转型,福特的变化,就是一个很好的例子。(编译/音希)


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